Éxito de Conservación en islas Chilenas

Cool Green Science, el blog de The Nature Conservancy  presenta un artículo de Ted Williams sobre la inspiradora historia de la recuperación ecológica en las islas Chañaral y Choros, Chile.

Por: Ted Williams

A principios del siglo XX, los colonos de las islas de Chañaral y Choros, en el norte de Chile, tuvieron una lluvia de ideas: crearían un suministro rápido de carne fresca al liberar conejos europeos en las islas.

Funcionó tan bien como la introducción del conejo en Australia.

En resumen, estos conejos invasores destruyeron/consumieron una gran variedad de plantas nativas (muchas en peligro de extinción), erosionando la isla y dejando escombros. Se apoderaron de las madrigueras de anidación de los Pingüinos de Humboldt y de los Yuncos, ahora catalogados por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) como vulnerables y en peligro de extinción respectivamente. Y diezmaron las poblaciones de Iguanas Arborícolas de Atacama, Iguanas Manchadas, Lagartija de Plate, Culebra De Cola Corta, una araña encontrada sólo en Chañaral e innumerables especies de insectos incluyendo un escarabajo encontrado sólo en Choros.

Aproximadamente medio siglo más tarde, los colonos tuvieron otra lluvia de ideas: para curar la plaga bíblica de conejos de Chañaral, introducirían zorros. Pero los conejos encontraron refugio bajo tierra, y los zorros atacaron a los Yuncos, destruyendo una población de anidación que alguna vez había llegado a los 200.000 individuos. Esto despojó a los búhos nativos de su dieta natural más importante. Los zorros también desaparacieron.

Finalmente, en 2013, las personas que sabían lo que estaban haciendo elaboraron una solución real. Island Conservation, un equipo de biólogos sin fines de lucro dedicado a prevenir extinciones en todo el mundo, se asoció con la Corporación Nacional Forestal de Chile. Y, con el apoyo del fabricante de pesticidas con sede en Wisconsin Bell Laboratories, Inc. y otros patrocinadores estadounidenses, erradicaron conejos en Choros en un año. Chañaral, más grande y con un terreno más complejo, fue certificada libre de conejos a finales de 2017.

Como en tantas otras islas, el éxito fue posible gracias al anticoagulante brodifacoum, que actúa  lo suficientemente rápido para matar roedores y conejos antes de que aprendan a evitarlo. La formulación del cebo, desarrollado y producido por Bell Labs en gran parte a su propio costo, fue el mismo que se utilizó en la reciente salvación del Refugio Nacional de Vida Silvestre Desecheo frente a Puerto Rico. Esta vez, sin embargo, equipo de campo distribuyó el cebo a mano en lugar de helicóptero debido a que los conejos se desplazan más que los roedores.

Islas Chilenas CONAF

Trabajo de campo en Choros. Crédito: Island Conservation

Todo lo que se necesita es una parte de brodifacoum por cada 40.000 partes de cebo. Pero el miedo y el odio hacia todos los venenos en todas las situaciones es una fobia global. Siempre las objeciones son éstas, y estoy citando directamente de la copia impresa y el comentario en línea: “El veneno es cruel”. “Tiene que haber una mejor manera.” “Los no nativos no pidieron que los pusieran ahí.” “Vida salvaje no prevista morirá”. “¿Quiénes son los humanos para llamar a otras especies invasoras?” “No juegues a ser Dios matando una especie en favor de otra”.

“Crueldad” por envenenar exóticos no se acerca a la crueldad hacia los nativos al no envenenarlos. No hay “mejor manera”, de hecho, no hay otra manera. Dios, “fue imitado por la gente que cometió los errores de las introducciones exóticas, no por la gente que corregía esos errores. Ningún proyecto de recuperación jamás “mató una especie”, sólo individuos de especies abundantes para prevenir la extinción de especies enteras.

La práctica constante ha hecho que Island Conservation sea adepta a la difusión. Una ventaja que tenía en Choros y Chañaral era que en 1990 Chile había designado a estas islas -junto con una tercera, Damas- como Reserva Nacional del Pingüino de Humboldt. Los colonos se fueron, y las islas llegaron a ser importantes para el ecoturismo, sobre todo por la rica vida marina que las rodeaba. Hoy en día, la reserva de 2.123 acres sostiene el 80 por ciento de los Pingüinos Humboldt que quedan en el planeta.

Islas Chilenas pingüino de Humboldt

Pingüino de Humboldt (Spheniscus humboldti) en Isla Chañaral, Chile. Crédito: Maria Jose Vilches/Island Conservation

“Lo que realmente cambió las actitudes del público “, explica el Director de Conservación de Island Conservation, Dr. Erin Hagen,” fueron nuestras fotos de antes y después junto con las visitas a Choros patrocinadas por los socios después de la erradicación. Hubo una increíble recuperación de la flora. Los campos estériles y las rocas ahora están repletos de plantas herbáceas. Los Yuncos se están expandiendo; estamos viendo cada vez más madrigueras y más nidos ocupados. El aumento de pingüinos es  lento pero constante. Algunos de los oponentes más reticentes terminaron ayudándonos a monitorear la eliminación del conejo”.

Islas Chilenas

Choros antes y después de la eliminación del conejo invasor. Crédito: Island Conservation

En el transcurso de un año, el lecho de semillas que estaba allí floreció y la isla se iluminó como un árbol de Navidad “, añade Maddy Pott, líder del proyecto de Island Conservation.

Para 2016, cuando se inició la erradicación del conejo en Chañaral, la oposición consistió enteramente de una sola crítica en Facebook respecto al brodifacoum. La persona en cuestión fue mitigada por el apoyo general al proyecto.

Ahora la vida en las propias islas, así como en el mar circundante, atrae a los turistas.

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Choros antes y después de la eliminación del conejo invasor. Crédito: Island Conservation

“Lo que escuchamos una y otra vez es lo rápida y sorprendente que es la recuperación”, declara Craig Riekena de Bell Labs. “Nuestra compañía ha estado involucrada en cerca de 75 proyectos insulares alrededor del mundo, a menudo con The Nature Conservancy. Desearía que se hubieran tomado ecografías antes y después de algunos de estos proyectos para que la gente pudiera escuchar primero el silencio muerto [de las islas infestadas de invasores] y luego la plétora de cantos de pájaros y otros sonidos de vida silvestre después de la recuperación. Eso mostraría el impacto real”.

Karen Andrew, del Departamento de Conservación de Nueva Zelanda, no lleva sus emociones en la manga, acostumbrada a las sombrías realidades de la naturaleza. Antes de su estancia en Chile había trabajado en la erradicación de conejos invasores en la isla australiana de Macquarie, de 32.124 acres, en el Océano Austral, una tarea enorme que, junto con la erradicación de gatos, ratas y ratones, ha recuperado o estabilizado ocho especies de aves marinas que se han extendido y beneficiado significativamente a otras seis. Andrew dejó Macquarie a principios de 2014 cuando era un desastre de tierra inerte y deslizamientos. Cuando regresó en enero de 2018 y vio el “fenomenal crecimiento de una vegetación nueva y exuberante” lloró.

Islas Chilenas Perros adiestrados

Finn con sus botines de goma. Crédito: Karen Andrew/ Departamento de Conservación de Nueva Zelanda.

Corroborar que una isla ha sido liberada de conejos invasores es un trabajo demandante, y habría sido virtualmente imposible sin Finn, un dedicado y entusiasta investigador de Island Conservation que había sido encarcelado y condenado a muerte. Finn es un labrador retriever amarillo rescatado a última hora de una perrera neozelandesa y entrenado para olfatear conejos.  La recompensa de Finn por encontrarlos son las palmaditas y el tiempo de juego, que incluye ir a buscar una pelota de tenis envuelta en piel de conejo.

“Tiene los ojos llenos de devoción y una cola que no parece dejar de menearse “, informa Andrew, que lo desplegó en Macquarie y Choros. “Debido al terreno accidentado de Choros y Chañaral, tuvo que usar botines de goma. Le di un poco de entrenamiento antes de ir a Chile para que se acostumbrara a ellos. Al principio le distraían mucho; era bastante cómico”.

Una cosa en la que los críticos de recuperación de la isla tienen razón es que la matanza no específica es casi inevitable. En Choros y Chañaral sucumbieron algunos buitres de pavo, buitres negros y paseriformes. Pero lo que los críticos no entienden es que, en contextos ecológicos y a nivel de especie, esta muerte colateral no tiene significado alguno.

Para cada nuevo proyecto, los socios preparan evaluaciones de riesgo en profundidad, al estilo de EIS (Sistema de Información Ejecutiva, por sus siglas en inglés), con proyecciones precisas de las habilidades. Y, si bien es lamentable que se haya producido muerte colateral, a lo largo de los años ha disminuido gradualmente.

Islas Chilenas

Madrigueras de Yunco en la isla de Choros, Chile. Fotografía: Tommy Hall/Island Conservation

Bell Labs limita la muerte colateral haciendo cebos de corta duración. El perdigón ideal durará una semana o dos y luego se romperá “, dice Riekena. Cuando Gregg Howald [Director de Asuntos Globales de Island Conservation] vino a nosotros hace 18 años por primera vez para ayudarnos con el proyecto de Anacapa, compramos nuevo equipo para hacer perdigones más grandes que puedan sobrevivir siendo lanzados desde helicópteros. Luego diseñamos versiones húmedas y secas, siendo el húmedo un poco más estable. Usamos la forma seca en Desecheo, Choros y Chañaral porque son islas deserticas. Nos encanta hacer estas cosas. Ganamos el Premio al Amigo del Medio Ambiente de Wisconsin prácticamente cada vez que participamos, ¡y somos una empresa de pesticidas! “.

La recuperación de Chañaral apenas está comenzando, pero ya la isla está adornada con espectaculares retoños de cactus nativos, hierbas y arbustos, incluyendo especies amenazadas.

Islas Chilenas

Sara de Rodt en Isla Chañaral. Crédito: Maria Jose Vilches/Island Conservation

“La vegetación es sana y vigorosa “, dice Hagen. “Follaje notable, hojas grandes y jugosas que nunca se habían visto antes. Flores por todas partes.”

La recuperación de Choros y Chañaral está lejos del final de la obra de los socios, ni siquiera el principio del fin, pero como dijo Churchill de otro tipo de guerra, “quizás el fin del principio”. Chile tiene 5.000 islas, muchas de las cuales requieren desesperadamente una restauración ecológica.

El movimiento en las islas avanzará hacia el archipiélago chileno de Juan Fernández. Primera parada: La isla Robinson Crusoe de 11.614 acres, donde el náufrago Alexander Selkirk, inspiración de la novela de Daniel Defoe, esperó cuatro años para ser rescatado. Hagen ya estaba en el sitio cuando le entrevisté por teléfono. Los desafíos aquí superan a los más desalentadores de Choros y Chañaral. La isla, de más de cinco veces el tamaño de toda la Reserva Nacional del Pingüino de Humboldt y con una población humana de alrededor de 1.000 habitantes, es un infierno formado por zarzas, conejos, coatíes, ratones domésticos, ratas negras, ratas noruegas, ganado vacuno, caballos y cabras y gatos salvajes invasores.

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Picaflor de Juan Fernández (Sephanoides fernandensis) mostrando un ejemplo de dimorfismo sexual – Macho (izquierda) Hembra (Derecha) – Crédito: Irene Espinosa, Tommy Hall / Island Conservation

Uno de los más impresionantes nativos de Robinson Crusoe es el Picaflor de Juan Fernández en peligro crítico de extinción, el único colibrí oceánico del mundo y que no se encuentra en ningún otro lugar. Para conservar energía en su bosque frío y montañoso, utiliza sus grandes pies para colgarse de las flores en lugar de flotar como otros colibríes, haciéndolo vulnerable a los depredadores mamíferos con los que no evolucionó. Tan extremo es el dimorfismo sexual que los primeros naturalistas pensaban que el macho (naranja encandecente con una corona iridiscente rojizo-amarillenta) y la hembra (el verde metálico con una corona blanca y la corona azul-verde) eran de diferentes especies.

“Me pongo sentimental cuando hablo de estos pájaros porque hice mi trabajo de posgrado en ellos “, dice Hagen. Son polinizadores muy importantes. Cautivan los corazones de todos los que los ven. Tienen una vocalización increíble y emocionante, y son tan curiosos que se acercan a la gente. Visitan jardines donde los lugareños han plantado flores nativas. Es importante que la gente vea estos colibríes, pero debido a todos los gatos es muy peligroso para ellos venir al pueblo. Lamentablemente, no tienen otra opción porque los invasores han empobrecido su bosque nativo”.

A pesar de todo el trabajo que queda por delante, los socios son optimistas. “Lo que realmente nos emociona “, dice Hagen,” es que con todo el apoyo generado por nuestros éxitos en Choros y Chañaral ahora podemos potenciar más recuperación de la isla en Chile”.

Foto destacada: Pingüino de Humboldt en medio de cactus nativos. Crédito: Irene Espinosa/Island Conservation

Piublicado originalmente por Cool Green Science

Acerca de Island Conservation
Island Conservation es la única organización de conservación, sin fines de lucro, cuya misión es prevenir extinciones eliminando especies invasoras de las islas. Trabajamos donde la concentración de biodiversidad y extinción de especies es mayor: en las islas.
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Island Conservation es la única organización de conservación, sin fines de lucro, cuya misión es prevenir extinciones eliminando especies invasoras de las islas. Trabajamos donde la concentración de biodiversidad y extinción de especies es mayor: en las islas.
By |2018-03-08T21:55:52+00:00March 8th, 2018|Chile|